I don't want to convert tabular data to nice columns like a standard awk recipe would produce. I want some text that's very long to be formatted into columns like a newspaper column.

For example turn

Lorem ipsum dolor sit amet, consectetur adipiscing elit. Mauris tempus orci ut odio tincidunt, vel hendrerit ante viverra. Aenean mollis ex erat, ac commodo lectus scelerisque eget. Aenean sit amet purus felis. Aenean sit amet erat eget velit lobortis fermentum eget eget odio. Donec tincidunt rutrum varius. Nunc viverra ac erat id bibendum. Aenean sit amet venenatis arcu. Morbi enim enim, pulvinar sed velit in, sollicitudin tristique urna. In auctor ex vel diam sagittis, at placerat lacus sollicitudin. Sed a arcu dignissim, sodales odio ac, congue ante. Mauris posuere lorem varius tempor tincidunt. Etiam non metus ac nibh vulputate semper. Proin dapibus ullamcorper tortor, sed ultricies est euismod vel. Aliquam erat volutpat.

Phasellus at sem ornare, suscipit leo in, bibendum nulla. Sed fermentum enim id est feugiat, in commodo lectus fermentum. Sed quis volutpat felis. Donec turpis felis, dignissim vel mollis nec, pellentesque non odio. Aenean vitae sagittis libero, vel egestas diam. Nullam ornare purus quis eros euismod, viverra pretium turpis rhoncus. Etiam sagittis lorem non nisi molestie, ut dictum risus rhoncus.


Lorem ipsum         varius. Nunc          non metus ac          vel mollis nec,
dolor sit amet,     viverra ac erat id    nibh vulputate        pellentesque
consectetur         bibendum. Aenean      semper. Proin         non odio. Aenean
adipiscing          sit amet venenatis    dapibus ullamcorper   vitae sagittis
elit. Mauris        arcu. Morbi enim      tortor, sed           libero, vel egestas
tempus orci ut      enim, pulvinar        ultricies             diam. Nullam ornare
odio tincidunt,     sed velit in,         est euismod           purus quis eros
vel hendrerit ante  sollicitudin          vel. Aliquam erat     euismod, viverra
viverra. Aenean     tristique urna. In    volutpat.             pretium turpis
mollis ex erat,     auctor ex vel                               rhoncus. Etiam
ac commodo lectus   diam sagittis,        Phasellus at          sagittis lorem non
scelerisque         at placerat lacus     sem ornare,           nisi molestie,
eget. Aenean        sollicitudin. Sed     suscipit leo in,      ut dictum risus
sit amet purus      a arcu dignissim,     bibendum nulla. Sed   rhoncus.
felis. Aenean sit   sodales odio ac,      fermentum enim
amet erat eget      congue ante. Mauris   id est feugiat,
velit lobortis      posuere lorem         in commodo lectus
fermentum eget      varius tempor         fermentum. Sed
eget odio. Donec    tincidunt. Etiam      quis volutpat
tincidunt rutrum                          felis. Donec turpis
                                          felis, dignissim

It would need to be "paginated", too by a double \n after the width is full.

  • 2
    Also consider LaTex. Commented Jun 25, 2020 at 22:01
  • Looking for a plain text output. Commented Jun 25, 2020 at 22:40
  • 2
    pr is exactly what I was looking for. fold has you hardwrap instead of truncate when columns are very narrow. Commented Jun 26, 2020 at 2:57
  • 13
    This is a cool question with two cool answers. It's easy to forget that a) text processing was done this way for a long time (i.e. with character printers / teletypes, not matrix printers), and b) one of the original use cases for Unix was text processing, which means there must be powerful tools for layouting / pagination / document preparation purely based on lines, columns, and (ASCII) characters instead of dots and pixels as we are used to do today. I learned a lot! Commented Jun 26, 2020 at 6:07

3 Answers 3


You can use fold to break the text up and then feed it to pr. Both are most likely available in your system.

If this is the file lorem.txt:

Lorem ipsum dolor sit amet, consectetur adipiscing elit, sed do eiusmod tempor incididunt ut labore et dolore magna aliqua. Integer malesuada nunc vel risus commodo viverra maecenas accumsan lacus. Nec feugiat nisl pretium fusce id velit ut tortor pretium. Lacus sed turpis tincidunt id. Nibh sit amet commodo nulla facilisi. In metus vulputate eu scelerisque felis. Id nibh tortor id aliquet.

$  fold -w 20 -s lorem.txt | pr -3

2020-06-25 16:41                                                  Page 1

Lorem ipsum dolor       Integer malesuada       turpis tincidunt
sit amet,               nunc vel risus          id. Nibh sit amet
consectetur             commodo viverra         commodo nulla
adipiscing elit,        maecenas accumsan       facilisi. In metus
sed do eiusmod          lacus. Nec feugiat      vulputate eu
tempor incididunt       nisl pretium fusce      scelerisque felis.
ut labore et dolore     id velit ut tortor      Id nibh tortor id
magna aliqua.           pretium. Lacus sed      aliquet.

Check the pr and fold man pages for other options.


You can use fmt to format paragraphs to the desired column width followed by pr to arrange the columns. Both are POSIX utilities, although the GNU versions have more options than the POSIX minimum.

I don't understand how you want to balance columns, but this should get you started:

fmt -w 20 | pr -4 -t -w 80


Lorem ipsum         tincidunt rutrum    tincidunt. Etiam    fermentum. Sed
dolor sit amet,     varius. Nunc        non metus ac        quis volutpat
consectetur         viverra ac erat id  nibh vulputate      felis. Donec turpis
adipiscing          bibendum. Aenean    semper. Proin       felis, dignissim
elit. Mauris        sit amet venenatis  dapibus ullamcorper vel mollis nec,
tempus orci ut      arcu. Morbi enim    tortor, sed         pellentesque
odio tincidunt,     enim, pulvinar      ultricies           non odio. Aenean
vel hendrerit ante  sed velit in,       est euismod         vitae sagittis
viverra. Aenean     sollicitudin        vel. Aliquam erat   libero, vel egestas
mollis ex erat,     tristique urna. In  volutpat.           diam. Nullam ornare
ac commodo lectus   auctor ex vel                           purus quis eros
scelerisque         diam sagittis,      Phasellus at        euismod, viverra
eget. Aenean        at placerat lacus   sem ornare,         pretium turpis
sit amet purus      sollicitudin. Sed   suscipit leo in,    rhoncus. Etiam
felis. Aenean sit   a arcu dignissim,   bibendum nulla. Sed sagittis lorem non
amet erat eget      sodales odio ac,    fermentum enim      nisi molestie,
velit lobortis      congue ante. Mauris id est feugiat,     ut dictum risus
fermentum eget      posuere lorem       in commodo lectus   rhoncus.
eget odio. Donec    varius tempor
  • It looks like fmt chops words to fit, fmt breaks at word boundaries. Commented Dec 29, 2021 at 1:33

Both current answers use pr, but column also works:

$ fold -w 20 -s lorem.txt | column
Lorem ipsum dolor       enim, pulvinar sed      ornare, suscipit 
sit amet,               velit in,               leo in, bibendum 
consectetur             sollicitudin            nulla. Sed 
adipiscing elit.        tristique urna. In      fermentum enim id 
Mauris tempus orci      auctor ex vel diam      est feugiat, in 
ut odio tincidunt,      sagittis, at            commodo lectus 
vel hendrerit ante      placerat lacus          fermentum. Sed quis 
viverra. Aenean         sollicitudin. Sed a     volutpat felis. 
mollis ex erat, ac      arcu dignissim,         Donec turpis felis, 
commodo lectus          sodales odio ac,        dignissim vel 
scelerisque eget.       congue ante. Mauris     mollis nec, 
Aenean sit amet         posuere lorem           pellentesque non 
purus felis. Aenean     varius tempor           odio. Aenean vitae 
sit amet erat eget      tincidunt. Etiam        sagittis libero, 
velit lobortis          non metus ac nibh       vel egestas diam. 
fermentum eget eget     vulputate semper.       Nullam ornare purus 
odio. Donec             Proin dapibus           quis eros euismod, 
tincidunt rutrum        ullamcorper tortor,     viverra pretium 
varius. Nunc            sed ultricies est       turpis rhoncus. 
viverra ac erat id      euismod vel.            Etiam sagittis 
bibendum. Aenean        Aliquam erat            lorem non nisi 
sit amet venenatis      volutpat.               molestie, ut dictum 
arcu. Morbi enim        Phasellus at sem        risus rhoncus.

By default, it'll put as many columns as will fit in the current terminal width. You can specify a different width with -c/--output-width.

You must log in to answer this question.

Not the answer you're looking for? Browse other questions tagged .